手机销量如此惨淡、索尼的CMOS镜头究竟卖给了谁? 忙到供不应求?

鉴于市场的需求强劲,索尼正在夜以继日地生产智能手机急需的感光元件,即使工厂24小时全力运转也无法满足需求,这是因为全球市场对感光元件的需求不减反增所致。然而据我们所知,相机市场销量正在持续下跌、手机出货量也陷入停滞,但为何索尼感光元件的生意却能越做越大?

索尼半导体部门主管清水照士Terushi Shimizu 在东京接受采访时表示,这是索尼 连续第二年在新年假期赶工生产感光元件了,然而即使在巨资投资并扩大产能、提升产线之后,感光元件供货量可能还是无法完全满足所需。清水表示,我们(索尼)必须向客户道歉,因为即使全力生产,我们依然无法满足客户需求。

索尼 将在本财务年度提升一倍的投资预算,预计将达2800 亿日円(26 亿美元)并将在长崎盖一座新工厂,这座半导体工厂将主要供应感光元件的市场所需,并预计在2021 年4 月正式投产。

实际上,半导体是继PlayStation 之后索尼盈利能力最强的事业,光是在2019 年第二季年度利润就增长了近60%,索尼预测半导体部门营业收入将增长18% 达到1.04 兆日円,其中感光元件就占了86% 之谱。

▲半导体已成为索尼旗下获利能力最强的事业,其感光元件技术执产业牛耳。

 

为因应市场的强劲需求,索尼 一直不断将大量利润投入半导体业务,截至2021 年3 月,索尼计画将投资约7,000 亿日円(约64 亿美元),大部分用于提升产能,其感光元件产量将由每月10.9 万片提升至13.8 万片,而其竞争对手三星亦表示他们也会提高感光元件产能已满足需求。一般认为,感光元件市场需求将会在未来很长一段时间保持成长。

然而,「全球市场对感光元件需求提升」并非是因为手机和相机的出货量上升,而是因为「多镜头手机」蔚为风潮所致。现在主流的照相手机经常会搭载三镜头,尤其是今年发表的旗舰手机,例如iPhone 11 Pro、Samsung Galaxy S10、华为P30 Pro、索尼 Xepria 5、小米9 等,相较之下,搭载双镜头以下的新手机反而成为少数,更甚者如Oppo Reno 2 的四镜头、Vivo V17 Pro的四镜头、Nokia 9的五镜头亦是多镜头的代表作。

但即便如此,仍无法完全解释全球感光元件的需求增长的原因。另一项关键因素是在于感光元件的新应用:飞时测距(ToF:Time of Flight),这是一种让影像装置具备3D 感测能力的技术,简而言之,飞时测距的原理是发出雷射光,并由感测器接收反射/散射回来的雷射,再计算光子来回所需的时间,借此获得拍摄者和被摄物的距离资讯。

手机厂商更倾向以相机规格来吸引用户升级购买新手机,除了多镜头之外,ToF 感测镜头也是各品牌竞相做出市场区隔的战场,由于3D 测距的特性,这可以让手机在拍人像照时更容易分辨前景和背景,进而对背景做出更好的散景虚化效果。此外,ToF 技术亦可应用在游戏层面,例如AR 扩增实境类的3D 体感游戏等。

▲ Samsung Note 10+景深相机即为ToF镜头的具体应用。

彭博行业研究(Bloomberg Intelligence)分析师Masahiro Wakasugi 指出,拍照功能已经成为各大品牌智能手机间的主要区隔,每个消费者都希望他们在社群媒体上的照片和影片看起来更好,而索尼恰恰很好的应对了这样的市场需求。

即便ToF 技术在目前仍未成为主流,但许多人预估这将会是未来的趋势,像是三星以及华为都前后在他们的旗舰手机上搭载ToF 镜头(Samsung Galaxy Note 10+、华为Mate 30 Pro ),亦有传言指出苹果将在2020 年加入3D 镜头或类似的功能。我们就以刚才提到的几台机型为例,Vivo V17 Pro 光一个装置就具备了六颗镜头(主镜头4+自拍镜头2),华为Mate 30 Pro 则具备七颗镜头(主镜头3+自拍镜头1+TOF镜头3)。

索尼半导体部门主管清水照士说:「这是飞时测距的元年。」

多镜头手机以及ToF 镜头正在成为市场主流,这就是为什么即便全球手机出货量停滞不前,但索尼 感光元件销售额却依然能够持续飙升的重要原因。

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